Des fullerènes en quantité dans l’espace

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Dans la nature, les atomes de carbone s’organisent de différentes façons en réseaux hexagonaux plans (c’est le graphite) ou en diamant mais il existe un troisième type appelé fullerène. Deux des fullerènes les plus courants sont le C60 et le C70 (60 et 70 atomes de carbone). Un article révèle dans la revue Science1 révèle que de grandes quantités de fullerènes C60 et C70 dans la poussière cosmique d’une jeune nébuleuse planétaire.

Exemple de fullerène - C60 - (CNRS)

Exemple de fullerène (CNRS)

En 1985 fut mise en évidence une molécule formée de soixante atomes de carbone arrangés aux sommets de douze pentagones et vingt hexagones… exactement le ballon de football. Cette molécule, C60, fut le premier fullerène2. D’autres fullerènes, plus gros, plus compliqués ou moins réguliers, furent depuis identifiés, .

Depuis la découverte du C60 par des expériences en laboratoire, on a suggéré l’idée que les fullerènes pouvaient se former en abondance dans les étoiles riches en carbone et survivre en raison de leur stabilité aux forts rayonnements de l’espace interstellaire. Jan Cami et ses collègues montrent maintenant qu’ils ont pu détecter de grandes quantités de fullerènes C60 et C70 dans la poussière cosmique d’une jeune nébuleuse planétaire.

Leur découverte prouve que les fullerènes se forment bien dans l’espace. Contrairement à ce que l’on imaginait, les fullerènes ne sont pas dans la phase gazeuse, ils sont froids et ont une charge neutre.

Notes et références

  1. Detection of C60 and C70 in a Young Planetary Nebula. Jan Cami, Jeronimo Bernard-Salas, Els Peeters et Sarah Elizabeth Malek. Science. []
  2. Les découvreurs, Harold Kroto, Robert Curl et Richard Smalley, furent récompensés par un prix Nobel en 1996. []
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