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Fumer diminue l’épaisseur du cortex cérébral

L’usage à long terme du tabac pourrait causer un amincissement du cortex cérébral, selon une nouvelle étude. Le cortex est la couche extérieure du cerveau siège de fonctions cognitives cruciales comme la mémoire, le langage et la perception. Fait intéressant, les résultats de l’étude permettent de penser que cesser de fumer aide à rétablir au moins en partie l’épaisseur du cortex.

fumerL’étude, réalisée au Canada et en Ecosse1, a fait appel à 244 hommes et 260 femmes – cinq fois plus que tout autre recherche similaire précédente sur l’usage du tabac et l’épaisseur du cortex. Leur âge moyen était 73 ans. Le groupe étudié comptait des fumeurs, d’ex-fumeurs et des non-fumeurs. Tous les sujets ont été examinés durant leur enfance en 1947 dans le cadre de l’Enquête en santé mentale de l’Écosse (Scottish Mental Survey). Les chercheurs ont utilisé des données sur la santé recueillies durant de récentes entrevues personnelles avec les sujets et ont aussi analysé des données obtenues par IRM sur l’état actuel du cortex cérébral des sujets.

« Nous avons découvert que le cortex cérébral de fumeurs actuels et d’anciens fumeurs, âgés de 73 ans, présentait plusieurs zones plus minces que le cortex de sujets n’ayant jamais fumé. Chez les sujets ayant cessé de fumer, l’épaisseur corticale semble s’être régénérée en partie pour chaque année depuis l’abandon du tabac »,

indique l’auteur principal de l’étude, le Dr Sherif Karama, professeur adjoint de psychiatrie à l’Université McGill. Le processus apparent de régénération est cependant lent et incomplet. Le cortex de fumeurs de l’étude ayant cessé de fumer depuis plus de 25 ans demeurait plus mince.

Bien que le cortex amincisse avec le vieillissement normal, l’étude montre que fumer semble accélérer ce processus. Rappelons qu’on associe un cortex cérébral plus mince au déclin des fonctions cognitives chez l’adulte.

« Les fumeurs devraient savoir que l’usage du tabac pourrait accélérer l’amincissement du cortex cérébral et, du coup, engendrer une détérioration cognitive. L’amincissement cortical semble persister pendant de nombreuses années après l’abandon de la consommation du tabac »,

conclut le Dr Karama.

Les résultats de cette étude ont fait l’objet d’une publication dans la revue Molecular Psychiatry2.

Notes et références

  1. L’étude a été réalisée à l’Institut neurologique de Montréal de l’Université McGill et au Centre for Cognitive Ageing and Cognitive Epidemiology de l’Université d’Édimbourg. []
  2. Cigarette smoking and thinning of the brain’s cortex.
    S Karama, S Ducharme, J Corley, F Chouinard-Decorte, JM Starr et al.
    Molecular Psychiatry []

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