Gliese 581g : une exoplanète potentiellement habitable

Des astronomes américains, chasseurs d’exoplanètes, ont découvert une planète – nommée Gliese 581g – qui a approximativement la taille de la Terre et qui serait potentiellement habitable. Selon les observations des scientifiques Gliese 581g se trouve dans la zone habitable de son étoile, une naine rouge appelée Gliese 581, c’est à dire à la bonne distance pour que de l’eau liquide puisse y exister à sa surface. Si les mesures complémentaires confirmaient ces premières observations, cette exoplanète serait la plus comparable à la Terre observée à ce jour.

Cette découverte a été possible grâce à des mesures indirectes du télescope Keck, situé à Hawaii à 4.145 mètres d’altitude. Les travaux ont été dirigés par Steven Vogt, de l’Université de Californie à Santa Cruz en collaboration en collaboration avec le Carnegie Institution à Washington, ils devraient paraître dans la revue spécialisée The Astrophysical Journal1.

Le terme exoplanète s’applique à une planète orbitant autour d’une autre étoile que le soleil. L’une de ces étoiles, Gliese 581, est scrutée depuis onze ans avec à la clé l’identification de plusieurs planètes. Gliese 581 se trouve dans notre galaxie, la Voie Lactée, à environ 20 années-lumière de la Terre (une année lumière équivaut à 9.460 milliards de km), dans la constellation de la Balance.

« Notre découverte offre un exemple très convaincant d’une planète potentiellement habitable »,

explique Steven Vogt, professeur d’astronomie et d’astrophysique à l’Université de Californie à Santa Cruz.

« Le fait que nous ayons pu détecter cette planète aussi rapidement et aussi près de notre système solaire nous montre que de telles exoplanètes doivent être vraiment nombreuses »,

ajoute-t-il.

Cette exoplanète a une masse de 3,1 à 4,3 fois celle de la Terre et son rayon serait de 1,2 à 1,5 fois celui de notre planète, précise Paul Buttler, du département de magnétisme terrestre à la Carnegie Institution à Washington.

Gliese 581g paraît être une planète rocheuse comme la Terre avec une gravité à sa surface quasiment similaire. Elle tourne autour de son étoile, selon une orbite circulaire, en 36,6 jours.

Pour les astronomes, une exoplanète est « potentiellement habitable » quand elle permet l’existence de la vie. Parmi les nombreux facteurs qui contribuent à l’habitabilité, la présence d’eau à l’état liquide et d’une atmosphère sont indispensables. Mais cela ne signifie pas pour autant que les humains y vivraient agréablement.

Selon leurs estimations, la température à la surface de cette exoplanète qui n’est pas exposée en permanence à son étoile ou à l’obscurité de l’espace, varieraient entre moins 31 et moins 12 degrés Celsius.

Les températures sur la Terre peuvent aussi être extrêmes n’empêchant pas pour autant la vie d’y exister. Elles varient ainsi de -70 degrés Celsius dans l’Antarctique à plus 148 degrés près des bouches hydrothermales au fond de l’océan où se multiplient des bactéries.

Ces astronomes en ont aussi trouvé une seconde exoplanète tournant autour de Gliese 581 mais hors de la zone habitable, portant à six le total des exoplanètes détectées autour de cette étoile. Il s’agit de l’un des systèmes extra-solaires comptant le plus de planètes trouvés à ce jour.

Au mois d’août dernier, les astronomes de l’Observatoire européen austral (ESO) avaient annoncé, grâce aux observations de la station de La Silla au Chili, la découverte d’un système d’au moins cinq planètes – peut-être sept – en orbite autour d’une étoile semblable au Soleil.

Presque 500 exoplanètes ont été découvertes depuis la première en 1995, mais aucune planète vraiment soeur de la Terre 2.

Interview de Steven Vogt (en anglais)

Get the Flash Player to see the wordTube Media Player.

Notes et références

  1. The Lick-Carnegie Exoplanet Survey: A 3.1 M? Planet in the Habitable Zone of the Nearby M3V Star Gliese 581. Steven S. Vogt, R. Paul Butler, E. J. Rivera, N. Haghighipour, Gregory W. Henry, and Michael H. Williamson. The Astrophysical Journal. []
  2. Source : AFP.
    Illustartion : vue d’artiste par Lynette Cook
    Source vidéo : AP. []

2 Commentaires

  1. Pingback : Découverte d’une exoplanète habitable ? | 3 francs 6 sous

  2. Pingback : Découverte d’une exoplanète potentiellement habitable | Na Pali

Note aux utilisateurs concernant la publication d'informations médicales :
Publiez uniquement des informations que vous jugez véridiques à la lumière de vos connaissances.
Si les données médicales diffusées ne proviennent pas de votre expérience personnelle, vous devez indiquer les sources (références, liens, etc.).