L’observatoire spatial Kepler détecte un nouveau système solaire

L’observatoire spatial Kepler a permis l’identification de deux planètes du type de Saturne et peut-être une troisième de la taille de la Terre tournant autour d’une étoile distante semblable au Soleil.

La découverte est publiée dans la revue Science1.

L’observatoire Kepler est une mission de la NASA conçue pour identifier des planètes orbitant autour d’étoiles éloignées en mesurant la baisse de luminosité de l’étoile lorsque des planètes passent devant elle, ce qui est appelé transit.

Matthew Holman et ses collègues du Harvard-Smithsonian Center for Astrophysics aux Etats Unis ont analysé sept mois de mesures faites par le puissant télescope et découvert deux grandes planètes, Kepler-9b et Kepler-9c, transitant une étoile parente à des vitesses variables.

Les chercheurs indiquent que les périodes de transition des planètes de 19,2 et 38,9 jours augmentent et diminuent à une vitesse moyenne respectivement de 4 et 39 minutes par orbite. Une planète isolée transiterait devant une étoile avec une périodicité précise selon les chercheurs mais les variations observées proviennent des fortes interactions gravitationnelles régnant entre les deux planètes nouvellement découvertes.

Au vu de leur signature gravitationnelle, Holman et son équipe avancent que Kepler-9b et Kepler-9c sont les deux objets les plus massifs en orbite autour de l’étoile et qu’ils sont liés par une résonance orbitale de 2 :1.

Ces résultats devraient apporter aux astronomes les outils nécessaires pour sonder les propriétés physiques de ces planètes. Les chercheurs suggèrent aussi l’existence d’une troisième planète avec une masse plusieurs fois plus grande que celle de la Terre transitant devant l’étoile dans une orbite plus interne, ce qui reste maintenant à confirmer2.

Notes et références

  1. Kepler-9: A System of Multiple Planets Transiting a Sun-Like Star, Confirmed by Timing Variations. Matthew J. Holman, Daniel C. Fabrycky, Darin Ragozzine, Eric B. Ford, Jason H. Steffen, William F. Welsh, Jack J. Lissauer, David W. Latham, Geoffrey W. Marcy, Lucianne M. Walkowicz, Natalie M. Batalha, Jon M. Jenkins, Jason F. Rowe, William D. Cochran, Francois Fressin, Guillermo Torres, Lars A. Buchhave, Dimitar D. Sasselov, William J. Borucki, David G. Koch, Gibor Basri, Timothy M. Brown, Douglas A. Caldwell, David Charbonneau, Edward W. Dunham, Thomas N. Gautier, John C. Geary, Ronald L. Gilliland, Michael R. Haas, Steve B. Howell, David R. Ciardi, Michael Endl, Debra Fischer, Gabor Furész, Joel D. Hartman, Howard Isaacson, John A. Johnson, Phillip J. MacQueen, Althea V. Moorhead, Robert C. Morehead, Jerome A. Orosz. Science. []
  2. Source : EurekAlert. []

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