Photo du jour: premières photos optiques d’une exoplanète

On connait l’existence de plus de 300 exoplanètes et pour la première fois deux groupes de scientifiques ont simultanément obtenu des photos optiques de ces exoplanètes. Les deux découvertes sont publiées dans le dernier numéro de la revue scientifique américaine Science.

Le groupe de l’astronome américain Paul Kalas est parvenu avec une caméra du télescope spatial Hubble à saisir les premières photos d’une exoplanète ayant environ la masse de Jupiter et tournant à 119 unités astronomiques(1) de l’étoile Fomalhaut, visible à l’œil nu, située à 25 années-lumière de notre système solaire. Cette planète, baptisée Fomalhaut b, pourrait avoir un système d’anneaux dont la dimension est comparable à ceux entourant Jupiter dans sa jeunesse avant que la poussière et les débris ne s’aglutinent pour former ses quatre principales lunes.

premières photos optiques d'une exoplanète

Dans le même temps l’équipe dirigée par le Canadien Christian Marois, fait une découverte encore plus spectaculaire : avec les télescopes hawaïens Gemini et Keck, les astronomes ont tiré le portrait de tout un système planétaire. Trois planètes géantes autour de l’étoile HR 8799 à 140 années-lumière de nous. D’une masse comprise entre 7 et 10 fois la masse de Jupiter, elles tournent respectivement à 24, 38 et 68 unités astronomiques de leur astre.

l'étoile HR 8799

(1) 1 unité astronomique correspond à la distance Terre-Soleil

Source: ciel et espace

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