Image spectaculaire d’un cyclone gigantesque sur Saturne

9 décembre 2012

Le vortex du pôle nord de Saturne, photographié par la sonde américaine Cassini. Le champ de l'image couvre environ 3000 kilomètres. Photo Nasa/JPL/Caltech.


La photographie du cyclone – appelé un vortex – qui se déchaîne au pôle nord de Saturne a été prise par la sonde américaine Cassini en s’approchant à moins de 400 000 km de la planète géante. L’angle de prise de vue et l’éclairage rasant du Soleil donnent à la scène une beauté, un relief à couper le souffle. Comme penchés au hublot imaginaire de la sonde spatiale nous voyons le vortex – une structure tourbillonnaire – de Saturne, aperçu pour la première fois en 1980 par la sonde Voyager 1 et est régulièrement observé par la sonde Cassini, qui est en orbite autour de la planète gazeuse. Ce « cyclone » installé au pôle nord est stable, et tourne sur lui-même en une dizaine d’heures. Quoique deux fois plus petit que la fameuse Grande tache rouge de Jupiter, il est gigantesque… Mesurant plus de 25 000 kilomètres de diamètre, le vortex de Saturne pourrait engloutir complètement la Terre. Mais c’est « l’oeil du cyclone » seulement qui apparaît sur cette image. Le champ de vision de la caméra de Cassini embrasse ici une région de 3000 kilomètres environ, et montre des détails de l’ordre de 3 kilomètres.
La photographie montre donc l’échelle incroyable de ce phénomène météorologique : des vents soufflant à 500 km/h lèvent des nuages de plusieurs dizaines de kilomètres de hauteur, qui s’élèvent dans l’atmosphère de la planète géante. La pression atmosphérique, dans la haute atmosphére de Saturne est extrêmement faible, la température régnant dans ces nuées avoisine -200 °C, et les gaz – hydrogène, hélium, méthane, ammoniac, vapeur d’eau – sont très ténus…

La sonde Cassini

La sonde Cassini est l’une des plus belles réussites de l’histoire de la conquête spatiale. Conçue dans les années 1990, elle a quitté la Terre voici plus de quinze ans, en 1997, et tourne autour de Saturne depuis 2004. La sonde de la Nasa a littéralement redécouvert le système d’anneaux et de satellites de la planète géante, découvert voici quatre siècles environ par Galilée, puis Huygens et Cassini…

Les scientifiques américains, en embarquant comme passager à bord de Cassini la petite sonde européenne Huygens, ont offert aux européens un beau cadeau : l’atterrissage en 2005 sur le véritable monde de science-fiction qu’est Titan, le plus gros satellite de Saturne.

Podcast Du côté des étoiles (France-Info) avec Marie-Odile Monchicourt et Serge Brunier
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Sources : Sky Pix, France Info, Nasa.

Vue d'artiste de l'exoplanète HD 40307g

10 novembre 2012

Astronomie

HD 40307g : Découverte d’une nouvelle exoplanète semblable à la Terre

Une équipe internationale d’astronomes annonce la découverte d’une nouvelle planète hors de notre système solaire. Sauf que cette nouvelle exoplanète est potentiellement habitable, au vu de la distance avec son étoile qui est similaire à celle de la Terre au soleil. Elle tourne aussi probablement autour de son axe comme la Terre, créant peut-être un cycle diurne et nocturne, estiment ces scientifiques. Lire la Suite

Vidéo d’un tourbillon de poussière sur Mars

7 avril 2012

La Nasa a réalisé une animation à partir des images spectaculaires du gigantesque tourbillon de poussière à la surface de la planète Mars observé depuis l’orbite de Mars grâce à la sonde Mars Reconaissance Orbiter.

Nous en parlions il y a peu, la caméra HiRISE (High Resolution Imaging Science Experiment) de la sonde MRO avait réussi à capturer des images spectaculaires d’un tourbillon de poussière martien traversant la région Amazonis Planitia, dans l’hémisphère nord de la planète. La Nasa a réalisé une animation vidéo de ce tourbillon de poussière d’une hauteur de 20 km pour 70 mètres de largeur (beaucoup plus impressionnant qu’initialement estimé).

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Ce « diable de poussière » (traduction de la dénomination américaine dust devil), se forme par beau temps sur Terre comme sur Mars lorsque le sol chauffé par le soleil réchauffe à son tour l’air environnant. L’air tourbillonne alors en s’élevant lorsqu’il est sec entrainant les poussières dans le tourbillon ce qui le rend visible.

Image exceptionnelle d’un tourbillon de poussière martien

13 mars 2012

L’image exceptionnelle d’un gigantesque tourbillon de poussière à la surface de la planète Mars prise par l’orbiteur MRO (Mars Reconnaissance Orbiter).

Ce tourbillon est semblable à ceux observés sur Terre. L’existence de grandes tempêtes de sable sur Mars étaient connue mais c’est la première fois qu’un tel phénomène est photographié depuis l’orbite martienne. L’honneur en revient à Mars Reconnaissance Orbiter en orbite autour de la Planète rouge depuis six ans, dont la caméra Hirise (High Resolution Imaging Science Experiment) peut fournir des images à très haute résolution (jusqu’à 0,3 mètre par pixel) grâce à son télescope de 50 centimètres de diamètre.

→ Voir la vidéo de ce tourbillon de poussière.

Hirise a pu saisir une colonne de poussière d’environ 30 mètres de diamètre et 800 mètres de haut provoqué par le réchauffement du sol provoque la sublimation de la calotte polaire et la naissance de vents violents. La scène s’est déroulée le 16 février après-midi dans la région d’Amazonis Planitia au nord de la planète. Ce tourbillon doit sa forme en serpentin à l’action d’un léger vent d’ouest qui l’a recourbé à mi-hauteur.

Au premier plan, deux des télescopes auxiliaires de 1,80 mètre du VLTI, dédiés à l'interférométrie et utilisés lors de ces observations. A l'arrière-plan apparaissent les télescopes de 8,20 mètres du VLT. © Nicolas Blind

10 décembre 2011

Astronomie

Images d’une étoile cannibale

Des astronomes viennent d’obtenir la meilleure image jamais réalisée d’une étoile cannibalisée par sa compagne stellaire. En combinant deux télescopes, les scientifiques ont créé un télescope virtuel de 130 mètres de diamètre, permettant ainsi d’observer ce système d’étoiles binaire avec une précision inédite et de mieux comprendre son comportement atypique. Lire la Suite

vue-artiste-super-terre

19 septembre 2011

Astronomie

Découverte de 50 nouvelles exoplanètes dont 16 super-Terres

Une équipe internationale d’astronomes a découvert 50 nouvelles exoplanètes. Parmi ces 50 exoplanètes, 16 super-Terres, c’est-à-dire des planètes de masse comprise entre une et dix fois celle de notre planète. L’une de ces super-Terres se situe à l’intérieur de la zone habitable de son étoile : elle pourrait donc être propice à l’apparition de la vie et à son évolution. Lire la Suite

18 mai 2011

Espace

Gliese 581d : première exoplanète habitable révélée par des climatologues

Le système planétaire de l’étoile naine Gliese 581, l’une des plus proches voisines du Soleil, est l’objet de nombreuses études depuis plusieurs années, notamment pour y détecter la première exoplanète potentiellement habitable. Après deux premières candidates, écartées depuis, le cas de la planète Gliese 581d ressurgit aujourd’hui. Une équipe française1 vient en effet de mettre en évidence qu’elle pourrait être propice à la vie telle que nous la connaissons sur Terre. Lire la Suite